11 enero 2017

Penitentes en la superficie del planeta del inframundo

Las montañas Tartarus Dorsa en Plutón.
NASA
Desde que la nave interplanetaria Nuevos Horizontes  pasó cerca de Plutón, que sus imágenes no dejan de sorprendernos.

En su superficie se han detectado grandes agujas de nieve llamadas penitentes por su parecido con los encapuchados de semana santa y son una de las formaciones más espectaculares que podamos ver.


Penitentes en los Andes

Los penitentes terrestres son  formación típicas de las cumbres más altas de los Andes. En la Tierra solo alcanzan una altura de entre 1,5 y 2 metros, pero en Plutón, estas cuchillas de nieve compactada y hielo pueden alcanzar alturas de hasta medio kilómetro. La diferencia está en la atmósfera y en la composición de la nieve.

En  nuestro planeta, los penitentes se forman en zonas muy secas en las que el punto de formación del rocío está siempre por debajo de cero. En esas condiciones, la nieve se sublima formando huecos. La reflexión en las zonas altas retroalimenta el proceso en las más bajas, dando lugar con el tiempo a agudos pináculos del tamaño de una persona entre los que incluso se puede pasear.
Penitentes en el extremo sur de la
meseta de Chajnantor en Chile.

En Plutón, las imágenes de la Nuevos Horizontes revelan que ocurre un proceso similar de erosión en la nieve de metano que cubre algunas zonas del planeta. La liviana atmósfera y la gravedad permiten que los pináculos de nieve y hielo alcancen una altura espectacular. Según las mediciones llegan a unos 500 metros.

Plutón visto por la nava Nuevos
Horizontes.



Se da la circunstancia de que estas formaciones son especialmente abundantes en las montañas Tartarus Dorsa de Plutón. El planeta fue observado por primera vez por Clyde W. Tombaugh y  lleva el nombre del dios romano del inframundo, sugerido por Venetia Burney, siendo el Tártaro  la región de ese infierno donde las almas de los más malvados reciben su castigo, entre ellas los titanes.

Resulta paradójico que ahora descubran que el Tártaro real está lleno de gigantescos penitentes de nieve y hielo.


Tot Astronomia








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